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Mikania is the largest genus of tropical lianas, representing over 300 species of vines. The common name Guaco is used for several species of Mikania vines that look very similar and are used for similar purposes. All of these Guaco plants are thornless, shrubby vines reaching about 2 m in height and sprawling out 2 x 2.5 m wide. They produce wide, bright green, heart-shaped leaves and white-to-yellowish flowers. The leaves when bruised or crushed have a pleasant, spicy scent; the flowers have a distinctive vanilla smell, especially after a rain. Mikania cordifolia and Mikania glomerata have a long history of use by rainforest inhabitants. Brazilian Indians have an ancient tradition of using Guaco for snake bites; preparing a tea with the leaves and taking it orally as well as applying the leaves or the stem juice (in a hurry) directly onto the snake bite. For this reason and because of its long history as a snakebite remedy, it earned the name in herbal medicine systems as “snake-herb.” In current herbal medicine systems in Uruguay, Guaco is well known and well regarded as an effective natural bronchodilator, expectorant and cough suppressant employed for all types of upper respiratory problems including bronchitis, colds and flu, coughs, and asthma; as well as for sore throats, laryngitis, and fever. Guaco is a significant source of the natural plant chemical, Coumarin (as high as 11% in some Guaco plants). Coumarin is used to produce the most commonly used anticoagulant and blood thinning drug called Coumadin. These plants also contain 14 chemicals called Germacranolides which have biologically active antibacterial, insecticidal, anticancerous and antitumorous properties and are still being researched.
Mikania es el género más grande de enredaderas tropicales, representando a más de 300 especies. El nombre común “Guaco” es empleado para varias especies de Mikania de apariencia y usos similares. Todas las plantas denominadas Guaco carecen de espinas, poseen forma de mata y alcanzan una altura de 2 m; extendiéndose en un ancho de 2 x 2.5 m. Producen hojas anchas, de un verde brillante y en forma de corazón, mientras que sus flores son de una tonalidad blanco-amarillentas. Las primeras, si son aplastadas o machucadas tienen un aroma agradable, un tanto picante y las segundas emiten un distintivo olor a vainilla, especialmente luego de la lluvia. Mikania cordifolia y Mikania glomerata cuentan con largo uso por parte de los habitantes de la selva. Los indios Brasileños las utilizan ancestralmente para las mordeduras de serpiente, preparando un té con las hojas y bebiéndolo o aplicándolo directamente éstas o el jugo del tallo sobre la herida (rápidamente). Por esta razón y debido a su historial como remedio antiofídico, se ganó el apelativo de “hierba de la serpiente”. En herboristerías de Uruguay, el Guaco es bien conocido y se lo prescribe como un efectivo broncodilatador, expectorante y supresor de la tos; usándoselo para todo tipo de infecciones del tracto respiratorio superior entre las que se incluye la bronquitis, resfriados y gripe, tos, asma e incluso para la garganta irritada, laringitis y fiebre. El Guaco es una fuente muy significativa del químico natural denominado Coumadina (existiendo alrededor de 11% en algunas especies). Coumarina es el principal ingrediente para producir la Coumadina; un anticoagulante y diluyente sanguíneo. Estas plantas también contienen 14 compuestos llamados Germacranolidas, los cuales constan de propiedades antibacteriales, insecticidas, anticancerígenas y antitumorales y continúan siendo investigados.

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